Glanes étymologiques : anacardium

L’étymologie proposée pour anacardium m’a longtemps laissé insatisfait. Dire que le fruit du cajou a « un cœur au-dessus » ne me semblait pas pertinent pour un fruit en forme de virgule ou de rognon.

Il convient d’abord de préciser que, chez l’anacardier, le vrai fruit est appelé « noix de cajou », alors que c’est le pédoncule renflé et charnu qui est perçu comme un fruit, la « pomme cajou ». Effectivement, le fruit apparaît comme un noyau situé en-dehors du fruit.

J’avais vaguement lu que notre anacardier, Anacardium occidentale, s’appelait ainsi parce que les botanistes connaissaient auparavant un Anacardium orientale. Cette espèce est maintenant Semecarpus anacardium, et appartient aussi aux Anacardiacées. Or son fruit séché est un article du commerce de l’Inde au monde musulman. On extrait du fruit une encre noire insoluble à l’eau, et dont les blanchisseurs marquent le linge, d’où son nom de « noix de marquage ».

taxobox de Semecarpus anacardium

Les Grecs l’ont appelé anakardion au Moyen-Age, ce qui convient parfaitement, car on commercialise ce fruit avec son pédoncule renflé, et il a bien une forme de cœur, et non de virgule. Ce que j’ignore, c’est pourquoi les Européens n’ont pas simplement adopté le nom d’origine sanscrite, baladur, qu’on trouve en persan, en arabe et en turc. Si ce nom vous paraît familier, rien d’étonnant : on savait l’ancien premier ministre français Edouard Balladur originaire de Smyrne. On peut affirmer que l’un de ses ancêtres était un droguiste levantin qui vendait des noix de marquage, ou un blanchisseur qui en utilisait.

fruit d' Anacardium occidentale

Morale de l’histoire : l’origine d’un nom de plante n’est pas toujours à chercher dans la plante qui porte ce nom aujourd’hui. Il faut souvent remonter dans le temps et regarder du côté de la botanique de l’antiquité, du Moyen-Age et de la Renaissance.

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